Une histoire de l'harmonica

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Également connu sous le nom d'orgue à bouche, de sandwich à l'étain et de harpe à bouche, les principes de l'harmonica remontent à 2500 ans. Un autre nom de l'instrument est le saxophone du Mississippi, qui nous en dit beaucoup sur les endroits où sa popularité est la plus grande.

Invention de l'harmonica

Le «sheng» était un instrument dans la Chine ancienne qui avait des roseaux de bambou. Il fonctionnait de la même manière qu'un harmonica moderne bien qu'il n'y ait pas de ligne de descente directe. Le principe est simple. Une bande métallique plate (un roseau) est fixée à l'un et libre à l'autre. Lorsque de l'air passe sur le roseau, il vibre et émet une note. Le type de note dépend de l'épaisseur et de la longueur de l'anche.

L'instrument d'aujourd'hui doit sa vie à un inventeur et musicien berlinois du nom de Friedrich Bauschmann. En 1822, il a bricolé avec des matériaux jusqu'à ce qu'il crée ce qu'il a appelé une «aura». Il avait 15 anches et était destiné à être utilisé comme un pitch pipe pour l'accordage des pianos plutôt que comme un instrument de musique.

C'est Christian Messner, horloger, qui a peaufiné l'aura et l'a mise sur le marché comme harmonica. Il a été colporté lors de carnavals et de foires de marché en Allemagne, où il s'est avéré populaire. Bientôt, le neveu de Messner, Christian Weiss, a également commencé à fabriquer des organes buccaux. Les deux hommes ont étroitement surveillé leurs processus de fabrication.

La marque Hohner

C'est là que nous rencontrons Matthias Hohner, un nom qui sera familier à la plupart d'entre nous. C'était un homme élevé dans une pieuse branche du luthéranisme qui soulignait l'importance d'un comportement personnel correct. Alors, bien sûr, il n'avait aucun scrupule à voler les secrets de production de Weiss et Messner.

En 1857, Hohner a commencé à construire des harmonicas en utilisant des méthodes de production de masse et a rapidement dominé le marché. Il y avait une raison de se hâter pour accélérer la production de l'usine Hohner.

Selon Hartmut Berghof de l'Institut historique allemand, Hohner «avait imprégné sa lointaine cousine Anna Hohner (1836–1907) et, par conséquent, un mariage rapide était impératif afin de l'empêcher de devenir une« fille déchue ». "

La loi exigeait qu'un futur mari prouve sa capacité financière à subvenir aux besoins d'une famille avant que le mariage ne soit autorisé. Ainsi, la ligne de production Hohner a lancé des organes buccaux, tout comme Matthias et Anna se sont montrés tout aussi dynamiques pour produire 15 petits Hohners.

À la fin du XIXe siècle, l'usine Hohner produisait plus d'un million d'instruments par an.

Harmonicas en Amérique

Avec toutes ces bouches à nourrir, Matthias Hohner avait besoin de trouver de nouveaux marchés pour ses instruments; il en trouva un parmi les immigrants allemands qui s'installaient en grand nombre aux États-Unis. Les ex-patriotes seraient nostalgiques des sons familiers du vieux pays, raisonna-t-il; il avait raison.

À la fin des années 1890, les ventes d'harmonicas dans le Nouveau Monde étaient suffisamment rapides pour justifier l'envoi d'un membre de la couvée Hohner pour gérer les choses. Hans Hohner a été envoyé pour gérer la situation. En grande partie, Hans a été choisi parce que le garçon avait mis la femme de chambre enceinte et qu'une tache sombre sur le nom Hohner devait être évitée.

Il y a ici une grande part d'hypocrisie, car Papa Hohner était un chrétien dévot dont le code moral strict abhorrait le mouchoir avec le personnel. Mais, Matthias n'a-t-il pas mis l'Ana célibataire à la manière familiale quelques décennies plus tôt? Gênant. Matthias Hohner a gouverné sa famille avec une tige de fer paternaliste, il est donc peu probable que quiconque ait eu la témérité de soulever le sujet.

Hans Hohner a développé l'entreprise américaine et d'autres, voyant le potentiel, se sont lancés dans le commerce de l'harmonica.

L'harmonica obtient le blues

L'instrument est devenu populaire en dehors de la communauté germano-américaine en raison de sa simplicité et de son faible coût.

Pendant un certain temps, les harmonica étaient à la mode sur le circuit de vaudeville.

Mais ensuite, les Afro-Américains se sont emparés du sandwich à l'étain et la musique d'harmonica n'a plus jamais été la même. L'énergie créative des musiciens noirs a trouvé de nouvelles façons de jouer de l'instrument. Ils ont appris à plier les notes pour créer un son lugubre qui se fondait parfaitement dans le blues. Ils ont mis leurs mains sur l'instrument pour produire de nouveaux sons et leur donner une texture de vibrato.

Le professeur Barry Lee Pearson de l'Université du Maryland est un expert de la musique traditionnelle américaine. Il a déclaré au Smithsonian Magazine que «lorsque les Afro-Américains ont ramassé l'instrument au 20e siècle, ils l'ont complètement transformé en quelque chose qu'il n'avait jamais été destiné à jouer comme en Europe. Pour moi, c'est une démonstration si remarquable du pouvoir de la tradition. Vous ne vous contentez pas de prendre et de jouer un instrument comme il a été conçu pour être joué. La musique est en vous, et vous prenez cet instrument et vous essayez de recréer la façon dont vous pensez que la musique devrait être jouée. C'est ce que les Afro-Américains ont fait. »

Le journaliste Daniel A. Gross souligne que «dans les années 1920, l'harmonica se tenait aux côtés de la guitare comme une partie essentielle du blues, sans parler du compagnon d'innombrables vagabonds sautant dans les trains et interprètes de la classe ouvrière».

L'instrument a migré vers la musique folklorique et le rock and roll. Il a même fait son chemin dans les performances classiques. Ralph Vaughan Williams a écrit sa Romance pour Harmonica pour le virtuose Larry Adler.

Alors qu'Adler, Tommy Reilly et d'autres ont amené l'orgue à bouche sur la scène du concert, il y aura toujours un nombre important de personnes qui le rejetteront comme un élément de nouveauté.

Factoids bonus

  • Le centre de fabrication d'harmonica en Allemagne est la petite ville de Trossingen au sud-ouest du pays. C'est là que Matthias Hohner s'est installé. Aujourd'hui, il compte 17 000 citoyens, un musée de l'harmonica et trois écoles de musique.
  • En décembre 1965, l'astronaute de la NASA Tom Stafford à bord de Gemini 6 a alerté Mission Control qu'il avait vu un étrange OVNI avec un pilote en costume rouge. À ce stade, son collègue l'astronaute Wally Schirra a joué une toute petite version de Jingle Bells sur un harmonica à sept notes. Ce fut la première chanson jouée dans l'espace.
  • Entre 1942 et 1944, la Fédération américaine des musiciens a refusé de faire des enregistrements commerciaux afin de forcer les stations de radio à employer des musiciens en direct plutôt que d'utiliser de la musique «en conserve». L'interdiction visait les saxophones, les pianos, les violons, etc., mais les harmonicas omis. En conséquence, l'instrument a été largement utilisé dans les émissions en direct, ce qui a entraîné une augmentation de sa popularité.

Sources

  • "Hans Hohner (1870-1927)." Hartmut Berghoff, Institut historique allemand, 9 septembre 2015.
  • «L'espionnage industriel et la concurrence acharnée ont alimenté l'essor de l'humble harmonica.» Daniel A. Gross, Smithsonian Magazine, 17 septembre 2014.
  • «Inhaler le blues: comment les musiciens noirs du sud ont transformé l'harmonica.» Paul Bisceglio, Smithsonian Magazine, 23 avril 2013.
  • "Tin Sandwich, Anyone - a History of the Harmonica." BBC Four, 15 mars 2008.
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